Por Marshall Shepherd*

Soy Científico Atmosférico con tres grados en meteorología. Es así, que mi hogar en la Universidad de Georgia es el Departamento de Geografía.

Como muchos de los que están leyendo ahora mismo, yo también tenía un conocimiento estrecho de la geografía cuando salí de la NASA para unirme a la Facultad en la Universidad.

A través de los años, seguramente he escuchado a la gente describir la geografía como un conjunto de mapas, capitales, ríos y cosas así. Y lo cierto es que estas cosas definitivamente son parte de la disciplina, pero existe mucha más complejidad y rigor que la simple memorización de hechos o los recuerdos de los concursos de geografía elemental.

La Geografía es única para unir las ciencias sociales y las ciencias naturales. Existen dos ramas principales de la geografía: Geografía Humana y Geografía Física.

La Geografía Humana se interesa por los aspectos espaciales de la existencia humana. Los geógrafos físicos estudian los patrones de los climas, los accidentes geográficos, la vegetación, los suelos y el agua. 

Los geógrafos utilizan muchas herramientas y técnicas en su trabajo, y las tecnologías geográficas son cada vez más importantes para entender nuestro complejo mundo. Entre éstas incluímos los Sistemas de Información Geográfica (GIS), Sensores remotos, Sistemas de Posicionamiento Global (GPS) y el mapeo online como Google Earth.

He notado que la disciplina de geografía está jugando papeles muy importantes en la lucha contra el virus SARS-CoV-2, el cual causa la enfermedad (COVID-19). Aquí están algunos de ellos.

Rastreo del Coronavirus. Un ejemplo de la universidad Johns Hopkins:

Los Sistemas de Información Geográfica (GIS) son la manera de organizar los datos geográficos y espaciales. Usted probablemente no lo note, pero Waze ó Google Maps cayeron dentro del reino de la Ciencia GIS.

Es probable que se beneficie a diario de ambas aplicaciones. La universidad de Johns Hopkins está dando soporte permanente a un excelente sitio web de rastreo del Coronavirus, el cual reúne la información de múltiples fuentes de datos.

“La universidad Johns Hopkins hace descargos de responsabilidad en las notas del website sobre una y todas las representaciones y garantías con respecto al website, incluyendo exactitud, aptitud para su uso, y comerciabilidad”

Están siendo cautelosos para que el website no se convierta o sea utilizado como una guía médica. Los investigadores y otras instituciones, incluyendo la Universidad de Washington y la Universidad de Georgia también han desarrollado herramientas de rastreo disponibles públicamente.

ESRI es una organización líder dentro del ámbito geográfico y un proveedor de recursos GIS.

Encontré un tutorial de Coronavirus convincente elaborado por la Señorita Bytheway en el website de ESRI, con lecciones y actividades instructivas. Kenneth Field también ofrece un excelente blog post en el website de ESRI sobre la responsabilidad de mapear el coronavirus. Mi amiga y colega, la  Dra. Dawn Wright es Científica en Jefe en ESRI. Recientemente envió un tweet con un fantástico website con abundancia de información geográfica sobre los brotes de coronavirus en Singapur.

Coronaviruses 101 World Health Organization (WHO) vis Esri Website

Muchos estudiantes de Secundaria, incluyendo a mi hija el año anterior, tomaron la materia de Geografía Humana Avanzada. Me encanta porque esto significa exponer a los estudiantes frente a aspectos de la disciplina que pulverizan las percepciones erróneas sobre “mapas y capitales”.

El sitio website de la Mesa Directiva de Colleges Avanzados establece este concepto en los estudiantes de geografía humana: “Explorar cómo los humanos han entendido, utilizado y cambiado la superficie de la Tierra” Los tópicos deben incluir los patrones de migración, población, ecología política, justicia ambiental, urbanización y más.

El website de la Royal Geographic Society me direccionó a una interesante investigación que comprende aspectos de la disciplina de geografía humana y el Coronavirus. Un estudio del 2011 titulado, “Las políticas a escala, del manejo de enfermedades infecciosas en una era de viajes aéreos con libertad” fue publicado en Transacciones del Instituto de geógrafos Británicos. (Transactions of the Institute of British Geographers). Aunque ese estudio está más enfocado en el Ebola, tiene conexiones en el tiempo con el problema del coronavirus.

Steve Hinchliffe es Profesor de Geografía Humana en la Universidad de Exeter y un experto en bioseguridad, riesgo de los alimentos, relaciones humano-no humano y conservación de la naturaleza. Él y sus colegas publicaron un libro titulado Vidas Patológicas: Enfermedad, Espacio y Biopolíticas (Pathological Lives: Disease, Space, and Biopolitics). El escribió en un blog post de 2016, “Yo lo llamo un nudo de microbios, anfitriones, ambientes y economías de ‘vidas patológicas.’”

El término (Vidas patológicas) nos permite investigar cómo estas vidas se han vuelto peligrosas hacia ellas mismas en un mundo de rendimiento acelerado e intensidad biológica.

Steve Hinchliffe, Profesor de Geografía Humana en la universidad de Exeter.

También existe un cuerpo significativo de disciplinas sobre investigación escolar en la intersección de las enfermedades geográficas e infecciosas. Por ejemplo,  un estudio de 2019 en el diario Infecciones, Genética y Evolución examinó la estructura geográfica de coronavirus relacionados con el SARS de murciélago.

Una conclusión resultó en que SARSr-CoVs tiene una estructura geográfica diferente en términos de evolución y transmisión.

Por supuesto, la geografía física también juega un papel en el Coronavirus. En un artículo anterior de Forbes, discutí sobre el potencial de las implicaciones climatológicas de la enfermedad y si la transición de la estación caliente en el Hemisferio Norte podría detener el contagio del coronavirus.

La breve respuesta de los Centros para la Prevención y Control de Enfermedades (CDC) fue “no lo sabemos,” especialmente desde que la enfermedad ha prosperado en lugares cálidos y húmedos hasta el momento. La respuesta más larga fue una discusión sobre la naciente literatura sugerente de que la influenza, coronaviruses, y otras enfermedades relacionadas, podrían prosperar en lugares nuevos y por períodos de tiempo más largos a medida que el clima continúa calentándose.

Existen numerosos ejemplos que les podría haber dado; pero mi meta principal fue utilizar el coronavirus como un motivo para enseñarles sobre geografía. Ahora, vayan a lavarse las manos profundamente con jabón y sean cuidadosos allá afuera.

*El Dr. J. Marshall Shepherd, un líder internacional experto en el clima, fue el Presidente de la Sociedad Meteorológica Americana(AMS) en 2013, y es el Director del Programa de Ciencias Atmosféricas de la Universidad de Georgia (UGA). El Dr. Shepherd es Profesor Distinguido de la Asociación Atlética de Georgia y es el anfitrión del Podcast sobre los apasionados del Clima en el Weather Channel, que puede ser encontrado en cualquier distribuidor de Podcast. Antes de la UGA, el Dr. Shepherd pasó 12 años como metereólogo investigador en el Centro NASA-Goddard Space Flight Center y fue Científico Adjunto para la Misión de Medida de la Precipitación Global (GPM). En 2004, fue honrado con el prestigioso premio PECASE en la Casa Blanca. También ha recibido grandes honores de la Sociedad Metereológica Americana, Asociación Americana de Geógrafos y de la Fundación Captain Planet. Shepherd es visto frecuentemente como un experto en clima para la mayoría de los medios, la Casa Blanca y el Congreso. Tiene más de 80 publicaciones de nivel experto en la Academia y numerosas editoriales. El Dr. Shepherd recibió su B.S., M.S. y PhD en Metereología Física de la Florida State University.

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Imágenes: QGIS